冲破夜幕“人形机器人第一股”迎接黎明

 智能科技新闻     |      2023-12-29 17:00:44    |      小编

  20世纪80年代,当《变形金刚》系列电影在银幕上热映时,许多人对于人形机器人的第一印象便由此而来。然而,鲜为人知的是,全球第一个全尺寸人形智能机器人其实比这部电影还要早诞生十几年。

  1967年,日本早稻田大学的加藤实验室里,一项名为WABOT的项目悄然启动。五年后,当名为WABOT-1的机器人走出实验室时,虽然它行走缓慢,步伐仅有10公分左右,但这一技术的出现仍然在全球引起了轩然。

  自此,人形机器人技术进入了快速发展的迭代期,并经历了从缓慢静态行走到连续动态行走,再到高动态运动的几个阶段。每一个阶段的进步都标志着技术的突破与创新。

  如今,随着相关技术的日益成熟,全球多家行业巨头和创业公司纷纷入局,开始推动人形机器人的商业化进程。整个产业已然进入了商业应用的初级阶段。其中,亚马逊投资的敏捷机器人、优必选Walker机器人等成为了行业的佼佼者。而未来,特斯拉的擎天柱以及OpenAI投资的1X Technologies的人形机器人产品也有望加入这一行列。

  2023年被业界誉为生成式AI的爆发之年,同时也是“人形机器人觉醒之年”。ChatGPT等生成式AI与人形机器人行业的结合,开启了具身智能(Embodied Intelligence)的新时代。这意味着人形机器人将结合AGI的具身智能,展现出前所未有的智能水平,甚至可能带来下一个iPhone时刻的颠覆性创新。

  在今年的世界人工智能大会开幕式上,马斯克语出惊人:“未来机器人的数量可能将在某个时刻超过人类数量。”他坚信,机器人将大大提高全球的生产效率,而这一趋势已经日益明显。

  从科幻到现实,从实验室走向市场,人形机器人正在经历一场前所未有的变革。它们不仅将改变我们的生活方式和工作方式,更有可能在某些方面超越人类的能力。因此,我们有理由相信,人形机器人将成为未来智能新时代的重要力量,引领我们迈向一个充满无限可能的新世界。

  人形机器人作为新一轮科技革命与产业变革背景下全球竞争的焦点,其巨大潜力和价值此前就已吸引多家企业关注。一些先行企业如日本本田、软银、美国波士顿动力等在人形机器人领域进行了多年研发布局。近几年,科技巨头如特斯拉、亚马逊、三星等也纷纷涉足人形机器人领域。

  2023年12月29日,中国人形机器人代表企业优必选(股票代码:正式在港交所主板挂牌上市,工业版人形机器人Walker S与优必选董事会主席、执行董事兼行政总裁周剑在上市仪式现场同台敲锣,引起了市场的广泛关注。这家被外界誉为“人形机器人第一股”的公司,在经历了超过11年的漫长等待之后,有望率先冲破夜幕,迎来人形机器人行业的黎明。

  研发人形机器人是周剑从小就有的梦想,他在看了《变形金刚》后,就一直幻想着未来有一天身边会充斥着各种各样的机器人。周剑很早就意识到,如果人形机器人能够进入家庭,将给很多人的生活带来巨大的改变。一次偶然的机会,他在日本的展会上看到了各种各样的人形机器人,而当时中国还没有一家企业做这件很酷的代表未来的事情,于是周剑下定决心研发人形机器人,他觉得高科技的产品,日本能做,中国也能做。

  但线年进入行业后,周剑却发现和他最初的设想很不一样,最大的难关在于“没有经验可以遵循”,仅是在伺服驱动器里的齿轮研发上就遇到了很多挑战:要么外形配合度上有问题,要么噪音太大,或者测试一下就直接烧掉了。

  在困难面前,周剑带领下的团队从未放弃。经过不断尝试,优必选最终成功研发出了适合人形机器人的伺服驱动器,同样也积累了很多经验,包括伺服驱动器究竟要做成什么样,内部齿轮如何构成,是否需要电压过载保护等。在关键性的技术问题上,优必选没有回避,也没有采取购买他人技术的捷径,而是脚踏实地把短板填满再上路。最初5年在核心技术上的深入探索和积累,为公司的成长奠定了非常重要的基础。

  伺服驱动器研发成功后,2012年3月31日,周剑注册成立了优必选,选择All In人形机器人,把第一次创业积累的几千万资金都花光了,甚至后来把自己在深圳买的三套房子和三辆跑车都卖了。当时,人形机器人是个冷门行业,大家对机器人的理解度都非常低,VC、风投基本上也不会关注这个领域,在这种情况之下,周剑只能自己输血来维持公司发展。

  随着时间的推移,优必选逐渐在人形机器人领域崭露头角。2014年,优必选的第一款小型人形机器人Alpha成功开发并生产,产品不仅在技术上领先,而且在市场上也获得了很好的反响。这一切都离不开周剑的坚持和团队的共同努力。

  周剑认为,如果想要推动一个行业的发展,就要尽全力去做,不要畏惧艰难险阻。他坚信,总有一天人形机器人会因为市场需求和技术突破而得到广泛应用。

  带着这样的信念,2015年,周剑决定研发投入大型人形机器人,起初在公司内部遭遇了反对的声音。大型人形机器人是一项需要长期投入的复杂技术,在早期商业化程度不高的阶段,想要打造一台大型人形机器人,就意味着企业将面临巨大的研发投入,有人担心这个决定将把公司拖进泥泞的沼泽。但在最困难的时候,他坚持要研发技术更为前沿的大型人形机器人,无论公司发生了任何情况,什么都可以停,唯独大型人形机器人绝对不能停。

  在周剑看来,如果一旦确定这个就是刚需,想要去推动这个行业,就要尽全力去做,不要畏惧中间的艰难险阻,哪怕现在的技术无法实现,也要往前走,不要管技术,不要管成本,不要管价格,总归有一天会柳暗花明。

  2023年以来,受利好催化,人形机器人概念股受到行业高度关注。而在7月的2023世界人工智能大会(WAIC)上,具身智能爆发,人形机器人也成为了热门话题。

  一位参会的企业家表示,“今年整个行业里程碑的时刻,一是人工智能终于做到人类的水平,其次是全球如星星之火般各类人形机器人创新企业的出现,形成了机器人开发的浪潮。第三是工信部的指导意见,2023年10月20日,工信部发布《人形机器人创新发展指导意见》。这是行业目前为止最完整的国家政策,明确提出人形机器人是继个人电脑、智能手机、新能源汽车之后,第四个颠覆性产品。”

  但在行业发展的早期阶段,人形机器人的技术研发突破和商业化探索之路,实际上是一条遍布荆棘,且少有人走的路,要找到正确的方向并从中杀出一条“血路”,考验的不仅仅是胆识、勇气及毅力,还要忍耐漫长的黑暗和孤寂。优必选作为中国最早进入人形机器人领域的企业之一,在踏入市场的初期,由于前面没有经验可以借鉴,也没有成功的案例可以模仿,只能依靠自己的摸索。然而,正是不断试错的经历,让他们在一路跌跌撞撞之后,终于找到了人形机器人在多个领域的真实需求。

  为了推动技术的落地,优必选过去几年聚焦于特定的垂直场景,通过实践和反馈,不断推动技术的进步。这种策略也得到了其他机器人创业公司的认可和借鉴。

  在商业化的道路上,优必选意识到B端市场是人形机器人能更快实现大规模应用的市场。因此,2019年,公司决定调整业务方向,从To C转向To B。虽然此后疫情的爆发给业务带来了不小的冲击,但面对困境,周剑带领公司进行了一系列战略调整和升级,成立了多个事业部和子公司,以应对行业的不确定性和客户需求的不断变化。

  经过多年的努力,优必选目前已经成功开拓了人工智能教育、智慧物流、智慧康养、商用服务及消费级机器人等业务版块。不仅在行业发展早期找到人形机器人商业化路径,还成功开拓了海外市场,全球拥有900多家企业客户,并已售出超76万台机器人。

  据招股书显示,优必选的营业收入持续增长,2020年至2023年上半年间,优必选营收分别为7.4亿元、8.17亿元、10.08亿元、2.61亿元,年均增长率达16.7%,已成为中国第一大智能教育机器人产品及解决方案供货商。值得注意的是,作为核心业务之一的教育业务的营收在优必选总体营收中的比重正逐渐下降,在 2020 年至 2023 年上半年,优必选教育智能机器人产品及解决方案营收,占总营收比分别为 82.7%、56.5%、51.2% 及 29%。与之对应的是,优必选在其他领域的商业化呈现快速发展的态势。2020年-2023 年上半年,优必选物流智能机器人营收占比分别为 1.7%、23.3%、26.1%、29.4。其他行业定制机器人营收占比分别为 5.2%、11%、8.2%、8.5%。这意味着优必选的多元化战略已初见成效。

  优必选在商业化领域的快速发展,离不开过往超过11年对于研发的持续大力投入。据招股书显示,报告期内,优必选总研发投入近16亿元,平均研发开支占总收入的56.5%。截至2023年6月30日,优必选全栈式技术拥有1800项机器人及人工智能相关专利,其中逾380项为海外专利。人民网研究院近期发布的《人形机器人技术专利分析报告》显示,目前中国是全球申请人形机器人技术专利最多的国家,累计申请数量已达6618件。其中,中国企业优必选科技的人形机器人有效技术专利数量排名全球第一。

  随着Gen-2、Pika1.0、Gemini等多模态模型的快速涌现,全球大模型多模态化趋势日益显著,有望带动AIGC应用加速落地。而人形机器人可以赋予通用人工智能“物理载体”,从而打破虚拟和现实之间的边界,通过构建领域知识图谱,提升类ChatGPT模型的生成质量,并实现行业赋能。

  此前,谷歌大模型PaLM-E驱动的机器人可以执行长跨度任务、执行规划任务、在给定图像的情况下讲述笑话等,Gemini有望应用于完善机器人任务层的实践当中,推动人形机器人等细分产业加速商用。

  高盛曾在2022年发布报告,预测到2035年,在蓝海市场情景下,人形机器人市场能够达到1540亿美元的规模,接近2022年全球电动汽车市场以及全球智能手机市场的三分之一。

  工业和信息化部副部长徐晓兰表示,当前以人形机器人和通用人工智能为代表的新技术、新产品、新业态蓬勃发展,正成为全球科技创新的制高点,未来产业的新赛道和经济增长的新引擎。而中国机器人产业的发展势头强劲,产业规模已居全球的首位,基础核心技术持续取得突破,人工智能进入了全球的第一梯队,为人形机器人的产业发展奠定了坚实的基础。

  随着人形机器人进入产业化落地阶段,优必选聚焦于人形机器人的三大应用场景,包括工业制造、商用服务和家庭陪伴。优必选认为,智能制造将成为人形机器人首个大规模应用的领域,商用服务场景是人形机器人最快应用的市场,而家庭落地场景则是人形机器人最具潜力的应用市场。

  目前,优必选还在与国内新能源汽车头部企业以及高端智能装备解决方案企业探索人形机器人在新能源汽车、3C电子、智慧物流等工业场景的应用。这是优必选人形机器人商业化应用之路的又一次创新和探索。

  而在商用服务场景中,优必选正在逐步推进大型人形机器人的应用,首批人形机器人Walker X已落地沙特NEOM新未来城,成为第一代大型人形机器人市民,提供智能化服务。

  对于人形机器人在家庭场景的应用落地,周剑认为将会分成两步走。第一步是陪伴功能的应用落地,他举例:“例如我喜欢看足球比赛,但我家人对足球不是很感兴趣,但有一台人形机器人能理解我喜欢梅西还是C罗,可以理解我在做什么事情并且陪我一起看,我相信大部分人都会愿意接受这个产品。”在陪伴应用落地之后,第二步才是服务功能的落地,现在机器人已经具备理解并分解复杂任务最终规划执行的能力,一旦运动能力有所突破,就会进入这个阶段。

  对于人形机器人创业,周剑曾表示,创业者不应片面考虑当下技术实现的可能性,更应当关注市场需求。“人类对人形机器人的需求是真实而广泛的,无论要花十年还是三十年,靠我们的积累和努力终究能够实现,现在看来人形机器人走入家庭只是时间问题。”

  总的来看,随着科技的飞速发展,人形机器人已经从科幻梦想走进现实生活。从日本早稻田大学的WABOT项目,到全球首个全尺寸人形智能机器人的诞生,再到如今进入商业应用的初级阶段,人形机器人产业的发展历程见证了无数创新与突破。

  站在今天,展望未来,人形机器人产业的发展方向将更加明确,作为一种创新型生产工具和智能化服务终端,人形机器人将重塑多个产业格局,促进人工智能技术的不断创新和发展。通过与人形机器人的交互和合作,人工智能系统将更加完善和智能,推动整个产业的进步。